Primer Encuentro Virtual de GNU/Linux y software libre sobre Educacion - "El software libre y de fuente abierta en la Educación"
29, 30 y 31 de agosto de 2001 - cignux.org.ar


El software de código libre:
El porqué de su utilización en la empresa pública y en la educación

Lic. Luis A. González L.
C.E.T.P. (UTU)
Prog. Pl. Educativo

La actual discusión sobre la utilización de software de código abierto, ha dejado de ser un tema de cerrados grupos técnico-intelectuales y universitarios, para alcanzar los más altos niveles de decisión a nivel de los gobiernos de muchos países. Las argumentaciones que se utilizaban para justificar su exclusión (fundamentamenta la falta de apoyo y sistemas de mantenimiento) ya no pueden formar parte de ninguna discusión. Los hechos han demostrado su inexactitud. La dinámica generada por la corriente del software abierto ha mostrado una alta eficiencia y rapidez de respuesta en la solución de problemas (de hecho muchísimo más rapidez, eficiencia, y menor costo, que cualquiera de los sistemas comerciales en funcionamiento).

Son varios los gobiernos que han tomado el camino de la utilización de estas plataformas informáticas como la herramienta de aplicación en su educación e incluso en su gestión. Ejemplos de éstos son: México, Inglaterra, y Alemania. Estos países han optado en forma explícita (a través de decisiones gubernamentales) de la utilización de estas plataformas. Francia, aunque no lo ha hecho explícitamente, la incidencia que viene alcanzando este tipo de software, sobre todo en educación, nos deja entrever cual va a ser el futuro.
Dentro de estas plataformas de software de código libre, el sistema Linux es que más se ha desarrollado. El peso de Linux en el mercado de servidores de internet (www, News, FTP) era en abril de 1999 del 31%; hoy a sobrepasado el 50%, siendo la aplicación Apache (un servidor de páginas web) la más utilizada (cerca de un 80% de los servidores de páginas web están utilizando alguna versión de Apache). La incidencia en el mercado de servidores empresariales ha alcanzado un 20% aproximadamente.

Las características y superioridad técnica de esta plataforma frente a los difundidos sistemas Windows 95 / 98 / NT / 2000, está ampliamente documentada.

Linux en particular, es un sistema:

¿Cuáles han sido entonces, los factores que han dificultado la propagación de este sistema operativo?

François-Nicola Demers, en un artículo fechado el 6 de junio de 2000, y presentado en el Congreso APOP 2000, señala cuatro factores importantes:

A pesar de estas dificultades, es imposible hoy no reconocer el desarrollo, la incidencia y el rol que están tomando estos sistemas, sobre todo en el ámbito de intranets escolares o universitarias.

¿Por qué, a nuestro criterio, ya no hay razón que justifique la no implementación de este tipo de sistema en las organizaciones gubernamentales y educativas?

Debemos tener en cuenta siempre, que cada peso que el Estado (Gobierno) invierte o gasta, sale de nuestro bolsillo, y por tanto tenemos todo el derecho a supervisar (e incluso decidir) su destino y la efectividad de su utilización.



Sistemas de código abierto en los sistemas educativos

En un artículo publicado por Jean Peyratout, el 4/9/2000 (http://www.abul.org/education/pourquoi.html), sobre el porqué de la utilización de este tipo de sistemas en las escuelas, el autor resume su justificación en base a cinco principios, que el llama:

Libertad de utilización, de copias, de modificaciones, de distribución, de acceso a los códigos fuentes.
Igualdad para los usuarios. Por lo bajo de sus costos, cualquier centro puede acceder a estos recursos, lo que pone en igualdad de condiciones de disponibilidad, a centros con muy diferentes potenciales económicos.
Fraternidad entre los desarrolladores y usuarios (ya sean éstos personas o centros). La filosofía que propone este tipo de sistema al disponer de estos recursos, y compartir las experiencias, lleva a una dinámica de cooperación.

La educación, como sistema formativo, debería tomar una posición cuidadosa frente a la lógica consumista. Debe considerar con sensibilidad la promoción de cualquier moda, producto, sector industrial o servicio. Los sistemas abiertos, al quedar fuera de estos esquemas económicos, serían más adecuados para su utilización.

Siendo los medios económicos dedicados a educación tan limitados, creemos que es más lógico y juicioso considerar la inversión de estos recursos al perfeccionamiento docente, ejecución de proyectos didácticos, o en materiales de apoyo (incluyendo el desarrollo del propio software específico), que utilizarlo en pagar licencias por uso de software.

La utilización de sistemas abiertos, permite a los alumnos acceder a los verdaderos principios de funcionamiento de estas herramientas informáticas (llegando hasta donde sea necesario), y no solo el aprendizaje de la operabilidad de aplicaciones que es lo que sucede con los sistemas propietarios. La posibilidad de acceder a los códigos fuente, de realizar modificaciones a los programas adaptándolos a sus verdaderas necesidades, posibilita el conocimiento de no solo lo que se hace, sino como se hace, y porque se hace.

Son innumerables los recursos, proyectos, y aportes en general, que son accesibles a través de internet, para la discusión, análisis, soporte, etc., en la utilización de Linux como plataforma en educación. Especial interés se halla en el uso de Linux a nivel escolar (primer nivel).
Existen organizaciones totalmente dedicadas al problema (www.linuxined.org, www.osef.org, www.seul.org, etc.). Proyectos tales como Red Escolar (redescolar.ilce.edu.mx) o ScolarNet (luthien.nuclecu.unam.mx/~arturo/scholar) trabajan exclusivamente en la implantación de Linux en las escuelas.

Las aplicaciones (programas) (software) disponibles para el ambiente científico, técnico, y educativo, son incontables, y creciente. Solo diremos que en una de las fuentes de listados, stommel.tamu.edu/~baum/linuxlist/linuxlist/linuxlist.html, contiene 5440 entradas distintas.

Las interfaces gráficas de gestión (escritorio) (desktop) para Linux son tambien numerosas. Las dos más conocidas, y posiblemente las más desarrolladas son KDE (www.kde.org), y GNOME (www.gnome.org). KDE es bantante similar en su aspecto al escritorio de Windows.

Los ambientes de gestión de oficina (tipo Office) están en pleno desarrollo. KOffice (koffice.kde.org) y Gnome Office (www.gnome.org/gnome-office), son los paquetes respectivos para cada ambiente gráfico nombrado anteriormente. Ambos disponen de Procesador de Texto, Planilla Electrónica, Base de Datos, Diseño Gráfico, etc..

El paquete StarOffice, desarrollado por SUN (www.sun.fr/staroffice) es un completo sistema que supera a MsOffice en su potencialidad, y dispone de una amigable interface, siendo hoy día un peligroso competidor de MsOffice. StarOffice está disponible también para ambientes Windows. Y es totalmente gratuito.

La calidad de los programas disponibles, de carácter público, es altamente aceptable. De hecho, muchas de las soluciones son tecnológicamente superiores a su análoga en el ambiente Windows. Posiblemente en muchas de ellas haya diferencia en el aspecto estético con respecto a aplicaciones similares que corren en Windows o MacOS, pero son iguales o superiores en su potencialidad de función específica. Sus características técnicas, su dinámica de desarrollo, su costo de uso ($0), hacen que se deban de tener en cuenta siempre. De hecho, internet está casi basamentado en este tipo de aplicaciones. La mayoría de los servidores de paginas web estan soportados por un programa público (Apache); más del 90% de los mensajes que circulan en internet lo hacen gracias a un programa (sendmail) de este tipo.

Existen también gran cantidad de soluciones comerciales, sobre todo en el e-commerce y en gestión organizacional, pero aún en estos los costos de licencia son totalmente desfasados con respecto de las aplicaciones en ambientes como el Windows. Por ejemplo, un paquete de distribución comercial (SuSE Office) que incluye una distribución de Linux con un paquete de soluciones ofimáticas (ApplixWare (comercial)), servidor de páginas web (Apache (público)), servidor de correo POP3, FTP, servidor de base de datos (Sybase (comercial)), y otras aplicaciones, tiene un costo de mercado de aproximadamente u$s100,oo. Si tuvieramos que implementar un sistema de funcionalidad similar en Windows 95 / 98 / NT / 2000, el costo aproximado sería de unos u$s 5.000,oo. (Vive la differènce !), y cuidado, las aplicaciones son propietarias, y por ello no son de protocolos estandards y por tanto compatibles o transparentes para otros sistemas (por ejemplo, el servidor de correo sería MS Exchange, que utiliza un protocolo propio para los mensajes, necesitando una decodificación para la circulación en internet).

Sólo el haber descubierto que quizás estemos pagando 500 veces más por lo mismo, amerita un cuidadoso análisis y proceso de selección a la hora de decidir implementar un sistema informático.